1644年初,皇太极已死。主持清国政局的多尔衮听说李自成在西安建“大顺”,立刻派人前去联络,提出要“并取中原,同享富贵”。李自成对此没有做出反应。三月初,农民军兵临城下,吴三桂接诏弃宁远,往山海关方向移动,清国上下大为兴奋,准备借机南取中原。清国汉人“大学士”范文程连忙献策:其一,可入边直取北京;其二,昔日以明朝为敌,此次入关后的敌人是农民军;其三,明朝积弱,必定灭亡,一定要趁此百年不遇的机会占领中原,特别是河北地区。多尔衮大为赞同。他下令在国内征兵,男丁七十以下,十二岁以上,必须从军,可以说是倾国全力而来。同时,多尔衮还听从范文程建议,严肃纪律,力诫兵将进入明朝国境后勿再象以前那样只顾杀掠,要以安抚为主。

冲冠一怒 吴三桂降清之谜

松山败后,由于极需人才,明廷并未严处败逃的吴三桂,仅名义上降其三级使用,仍然派他固守宁远。吴三桂很知报恩,整日训练士卒,加强城防,把数千士兵扩展为数万人,器械一新。崇祯十六年,他还率兵多次击败清军的进攻,并多次拒绝其舅父祖大寿替清军对他的“招降”,很想做明朝耿耿忠臣(当时他也不可能因舅而降,因为其父吴襄在北京,且受崇祯帝信用)。吴三桂离开宁远前,清军已经占领了中后所以及前屯卫。山海关之外,只有吴三桂孤军奋战,死守宁远孤城。

提起明末的吴三桂,人们会很自然地想起他引清兵入关的史实,他也因此而遗臭万年,成了人们唾弃的卑鄙小人。对于此种结局,吴三桂想必早有心理准备,可是他为何甘冒身败名裂之险,投降清军呢?
吴三桂,辽东人,武举出身,以父荫袭职军官,明末任辽东总兵,驻守宁远。崇祯十七年三月初,李自成率领大顺军逼近畿辅,明廷诏令吴三桂与蓟镇总兵唐通率兵入卫京师。三月十一日,大顺军进抵居庸关,唐通投降。此时,吴三桂率辽东明军约四万人及八九万关外汉民陆续进关,暂屯于山海关至滦县、昌黎、乐亭、开平一带。李自成于是命唐通率本部兵马,带着银两和财物,到山海关去招降吴三桂和山海关总兵高第。此时,明朝眼看即将灭亡,明廷的大臣们都在积极寻求出路,其中投降大顺是一条最简捷的出路,因为这并不违反礼教。改朝换代,自古亦然。既然明太祖贫僧一名竟是真命天子,那么李自成这个驿卒又为什么不能做皇帝呢?并且,大顺政权对吴三桂的政策是积极地招降。李自成曾派人给吴三桂送去四个月军粮及白银四万两,并声明“侯立功日升赏”。这对于已缺晌一年多的吴军来说,可谓是雪中送炭。可以说,吴三桂当时确有降大顺之意。但后来吴三桂为何会投降清廷呢?古往今来,人们对此谜团大致有如下几种解释:
有不少文人才子和百姓人家相信促使吴三桂降清的原因是为了一个女人——陈圆圆。李自成所率的农民军攻陷京师,明帝崇祯自缢,使得正在赶赴京师途中的吴三桂立刻没了主意,本来是进京保护皇帝的,可现在皇上突然死了,明朝说完就完了,自己该怎么办呢?这时占领北京的李自成派人给吴三桂捎了话来:如果归降大顺政权,将提供给四个月军粮及白银四万两。吴三桂思前想后,觉得明朝既已灭亡,但自己和所率部众还得生存,因此便打算投降李自成并处理了相关事宜,继续向北京行进。但正在行进途中,有人送来密信一封,告诉吴三桂,其父吴襄被李自成的部将刘宗敏严刑拷打,勒索二十万两白银,吴襄已交了白银五万两,但刘宗敏仍不放过他。吴三桂闻听老父遭罪,不禁生出怒气。再读下去,得知自己的爱妾陈圆圆竟被刘宗敏霸占,立刻感到忍无可忍,把李自成派来的两名来使一人斩首,一人割去双耳,并宣布与李自成势不两立。而当时除了李自成的农民军势力,还有正处于上升趋势的满清势力,舍去了前者,吴三桂自然要投靠后者了,否则他将处于双夹板中,很难生存。

明廷下诏,指示吴三桂弃宁远回援京师,他当时确实闻命即上路。临行前,吴三桂下令把宁远城中的所有建筑皆烧毁,以免资敌。但由于宁远城内兵民相加共五十万人,人多物多,全部迁徙入关非常费事。沓沓而行,一天只能走数十里,直到三月十六日才抵达山海关。吴三桂此时真很“仁义”,大有刘玄德当年之风。话说回来,他此举也是“妇人之仁”,君父在京,岌岌可危,最要紧的是回援回京。但话又说回来,他几万人马赶到北京,面对一百万农民军,也不一定是对手。

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吴三桂安顿居民后,率部队急驰入卫,三月二十日到抵丰润,却听说农民军已经在前一天攻破北京城。这时候,吴三桂平生第一次真正处于两难地步:孤军穷途,要不投降农民军,要不投降满清。思想斗争并不久,吴三桂就作出了抉择:投降李自成。一来自己老父陷于北京,为李自成扣押;二来大明已亡,新朝甫建,不失为开国功臣。而且,与他同级的有兵有将有城的唐通、姜环等人都已经降附,他吴三桂投附,也算不甘人后,知天顺命。

也有一种观点认为,吴三桂降清实在是为形势所迫。当年京师西边的门户——大同陷落,使崇祯帝乱了方寸,于是他顾不了许多,急召肩负北防重任的吴三桂来保京师。获令后的吴三桂立即带着人马赶赴京师,谁知还没到达目的地,就接获李自成的大顺军攻陷京师,崇祯帝自缢的消息,同时得知明蓟镇唐通已降大顺。李自成本来也想招降吴三桂,但由于种种原因未能遂愿。李自成认为既然不能招降吴三桂,就要立即除去这股势力,便下令亲征。于是,李自成率兵十万,号称二十万东出京师。吴三桂得知李自成此举,大惊。他自知凭自己的力量绝对难以对抗大顺军。为求自保,吴三桂只得提出给予满清钱物和部分地皮,向其借兵,后又为李自成攻势所迫,多次向清军求援。多尔衮等人大喜,便顺势招降了吴三桂。因此,这一观点认为吴三桂降清实为形势所迫。
还有一种观点认为吴三桂本意并非降清,而是借清兵来讨伐大顺,从而光复明室。吴三桂离开驻防地,前往北京去保护崇祯皇帝。但行至途中忽闻噩耗,京师已为李自成所占,皇帝自缢而亡。后又闻知自己的父亲遭大顺将领的严刑拷打,爱妾被大顺将领霸占。国恨家仇坚定了吴三桂讨伐李自成大顺政权的决心。但鉴于势单力薄,不借助外力难以对付大顺。环顾宇内,当时最具实力、而且可以和大顺军相抗衡的非清兵莫属。于是吴三桂向清兵提出,愿给予清兵钱物和土地,换取其发兵讨伐大顺。然而对满清来说,吴三桂提出的好处不过是蝇头小利,他们的最终目的是入主中原。结果吴三桂本想利用清军,结果反被多尔衮率领的清军利用。清军乘机入关,而吴三桂的借清兵以伐大顺之设想也成为泡影,只得降清。
也有人认为,吴三桂降清是他审时度势、深思熟虑后所做的决定,并非一时冲动之举。自从李自成的大顺军占领北京、明崇祯帝自缢而亡后,摆在他面前的有三股力量:一,大顺政权;二,满清力量;三,南明朝廷。吴三桂为求自保,必须选择其一。李自成的大顺军人数虽众,但在京城胡作非为甚至骚扰百姓,许多将士对明廷降臣进行拷掠追赃,吴三桂的老父便深受其害。由此可见,大顺政权不懂得与明朝的官僚合作以稳定社会秩序的重要性,发展势态不容乐观,选择投靠大顺政权不是明智之举。南明小朝廷已是丧家之犬,大势已去,重振朱明王朝的雄风万无可能,选择它也是穷途末路。而当时的满清势力却处于上升有序状态,势力颇强。吴三桂考虑再三,最终决定投降满清。